Un travail à la pièce

préparateur de fossiles

préparateur de fossiles

Quelque part entre la chirurgie dentaire et la sculpture se trouve le travail du préparateur de fossiles. La préparation de fossiles, c’est ce que l’on fait après avoir relevé sur le terrain le défi de trouver et d’extraire de la terre des spécimens. La saison sur le terrain dure des semaines alors que la préparation de spécimens s’étend sur une période plus longue. Les éléments importants qui révèlent au chercheur la nature du fossile, par exemple un crâne, sont généralement préparés en priorité, mais les autres morceaux moins cruciaux pour l’identification peuvent attendre longtemps. Si vous cherchiez sur les étagères de notre collection, vous trouveriez beaucoup de coques de plâtre contenant de tels spécimens secondaires, qui attendent depuis le début du XXe siècle le coup de ciseau délicat d’un préparateur.

poisson de fossile

poisson de fossile

Lorsque les paléobiologistes trouvent des fossiles, ceux-ci se trouvent rarement à la surface de la terre, bien propres et prêts à être étudiés. Plus souvent qu’autrement, ils dépassent d’une surface rocheuse, à des endroits difficiles d’accès, loin de toute civilisation. À force de détermination et d’efforts, parfois quasi héroïques, le fossile et la roche sont extraits, emballés et acheminés à un laboratoire de préparation. Parfois, la personne qui a fait la découverte est celle qui procède à la préparation, mais habituellement, l’habileté requise pour dégager un fossile de sa matrice rocheuse, tâche qui demande beaucoup de minutie, ne s’enseigne pas dans les écoles.

outils

outils

Le processus de préparation n’est pas toujours le même. Il sera parfois rapide et interactif, parfois long et mystérieux. Les installations de recherche du Musée canadien de la nature sont dotées d’un laboratoire de bains d’acide digne d’une histoire à la James Bond, et pourtant, c’est là que les roches contenant de nombreux fossiles sont mises à tremper dans du vinaigre comme on en trouve au supermarché (acide acétique à 3 p. 100) durant des semaines ou des mois. La roche se dissout lentement et les fossiles restent. La collection de dents et d’os aide les chercheurs à comprendre les espèces qui ont vécu et sont mortes ensemble. La connaissance des communautés d’espèces fournit aussi de l’information sur le milieu physique à un moment précis dans l’histoire, y compris sur son climat. Les collections du Musée permettent donc de brosser un tableau plus exhaustif de l’histoire naturelle passée et présente du Canada.

Dans un autre laboratoire, les fossiles sont dégagés au moyen d’outils mécaniques. C’est un endroit particulier où le bruit, la poussière et les morceaux de roche volant en l’air sont monnaie courante. Une bonne partie du travail délicat est accompli à l’aide d’un microscope à dissection et suppose beaucoup de colle, de photographies, de notes et de croquis. Le préparateur porte une attention particulière aux textures, aux couleurs, aux formes, aux motifs et à la dureté des matières. Les outils manuels pneumatiques ont accéléré et facilité le travail, mais le dégagement de fossiles n’en demeure pas moins un long processus.

La formation pour ce travail peut se donner sommairement à l’école, mais cela reviendrait à dire que jouer au hockey s’apprend dans un cours d’éducation physique. Les notions élémentaires peuvent être enseignées en classe, mais avant que de précieux spécimens vous soient confiés, vous devrez vous entraîner à ce métier. Les compétences requises pour distinguer un fossile de sa matrice rocheuse et pour savoir à quel point il est possible d’appuyer, de cliver ou de forcer s’apprennent en observant les autres, en écoutant les maîtres et en essayant encore et encore.

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