L’équipe de botanique 2012 passera l’été en Arctique, pagaie à la main!

À l’arrivée de la saison estivale, les plantes des régions arctiques profitent avidement de la courte saison de végétation. Alors que la toundra fleurit et que les saules bourgeonnent, les chercheurs en botanique orientent leurs pensées vers leur travail de terrain et leur excursion annuelle de collecte.

Un homme debout sur un navire, tenant un lièvre arctique mort, Lepus arcticus. Photo d’archives : CMNAC 61028.

J. Dewey Soper à bord du NGCC Arctic en 1923, exhibant un lièvre arctique (Lepus arcticus) qu’il avait tué sur l’île de Baffin (aujourd’hui au Nunavut). C’était lors de sa première expédition dans l’Arctique canadien. Image: J. Dewey Soper © Musée canadien de la nature

J. Dewey Soper était un naturaliste passionné. Cet intrépide aventurier a parcouru le Canada à la recherche d’oiseaux, de mammifères et de plantes. Ses trois expéditions à l’île de Baffin (aujourd’hui au Nunavut) dans les années 1920 et 1930 marquent le summum de sa carrière et la réalisation d’un rêve qu’il chérissait depuis longtemps.

Lors d’une expédition, alors que la rivière Kuujjuaq, au sud de l’île de Baffin, avait fondu, Soper avait avironné quelque 50 km contre le courant jusqu’à Mount Joy puis était revenu. Je l’avoue sans honte : je m’estime heureux de n’avoir à faire ce trajet en canot qu’une seule fois et dans le sens du courant.

Eh oui, le 26 juin, trois collègues du Musée canadien de la nature et moi-même partiront en expédition botanique sur la rivière que Soper a explorée il y a près d’un siècle. Connue depuis longtemps sous le nom de Kuujjuaq, cette rivière constituait un élément essentiel de la vie des Inuits locaux. Mais Dewey Soper est devenu si intimement lié à cette région de la péninsule Meta Incognita que la rivière a été rebaptisée en son honneur.

Jennifer Doubt, Lynn Gillespie, Roger Bull, Paul Sokoloff et Jeff Saarela sur l’île Victoria, dans les Territoires du Nord-Ouest.

L’équipe de botanique (de g. à d.) : Jennifer Doubt, Lynn Gillespie, Roger Bull, Paul Sokoloff et Jeff Saarela durant leur dernier voyage en 2010, sur l’île Victoria, dans les Territoires du Nord-Ouest. Notre équipe s’envolera pour la rivière Soper au Nunavut la semaine prochaine, à l’exception de Jennifer qui participera à un autre voyage de recherche cet été. Image : Jeff Saarela © Musée canadien de la nature

Soper s’intéressait tout particulièrement à la faune arctique : les mammifères et les oiseaux de l’île de Baffin. Bien sûr, cela ne l’a pas empêché de collecter des tonnes de plantes pour le Musée national (qui se scinderait plus tard en plusieurs musées fédéraux dont le Musée canadien de la nature).

Une page de l’Herbier national du Canada présentant un spécimen de Salix planifolia séché et des étiquettes d’identification.

Un des spécimens de Salix planifolia collectés par J. Dewey Soper le long de la rivière Soper. Nous espérons collecter des spécimens de cette plante et conserver ainsi des preuves de sa présence dans la région. Image: Paul Sokoloff © Musée canadien de la nature

Au sein de cette remarquable collection de plantes de la région figurait un spécimen de saule planifolié (Salix planifolia) qui atteignait une hauteur de près de 3 mètres! Rare dans l’Arctique, cette espèce rampe généralement au sol dans les endroits où on la rencontre. Mais, dans le milieu abrité que constitue la vallée de la Soper, on signale plusieurs peuplements de ce saule arborescent. On est en droit de supposer qu’un écosystème abritant ces arbres immenses peut receler d’autres curiosités botaniques. Et ce qui surprend le plus, c’est que cette végétation arctique atypique n’a encore jamais été étudiée.

Depuis les expéditions de Soper, les alentours de ce cours d’eau exceptionnel ont beaucoup changé. Située à seulement 76 km au sud-ouest d’Iqaluit et juste au nord de la localité de Kimmirut, cette vallée abritée et prisée pour la pêche et le canotage est devenue accessible. Voilà pourquoi la Soper a été déclarée rivière du patrimoine canadien en 1992.

Les collines de toundra qui bordent le cours d’eau font partie du parc territorial Katannilik et sont donc également protégées. Le parc et la rivière attirent chaque année des centaines de visiteurs désireux de faire l’expérience de l’Arctique canadien.

Une carte du Canada où sont identifiés l’île de Baffin et la rivière Soper, au Nunavut.

La situation géographique de la rivière Soper. (Avec l’aimable permission de atlas.nrcan.gc.ca.) Image: Paul Sokoloff © Musée canadien de la nature

Mais peu de collecte de plantes ont eu cours dans le parc depuis la recension de Soper il y a plus de 80 ans. Pendant trois courtes semaines, nous grossirons les rangs de ceux qui ont canoté sur la Soper. Mais notre expédition se distinguera en ce que nous rapporterons beaucoup plus que le souvenir inaltérable d’une expérience hors du commun.

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4 commentaires pour L’équipe de botanique 2012 passera l’été en Arctique, pagaie à la main!

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