Sur les traces du premier dinosaure du Canada

Le spécialiste des dinosaures du Musée Jordan Mallon, Ph.D., dirige en juin sa première expédition sur le terrain en compagnie de la technicienne des collections Margaret Currie. Suivez leur séjour de trois semaines au sud-est de l’Alberta à la recherche de restes de dinosaures. Leur voyage débute par une incursion dans une carrière qui revêt un grand intérêt historique.

Quelques jours après notre atterrissage en Alberta, nous nous sommes rendus à Drumheller pour acheter quelques provisions. Nous en avons profité pour tenter de repérer un site historique de cette région : la carrière où Joseph Tyrrell a collecté son crâne d’Albertosaurus sarcophagus (un tyrannosauridé) en août 1884.

Replique du crâne d'Albertosaurus dans les collections du Musée.

Conservateur Kieran Shepherd montre une replique du crâne d’Albertosaurus sarcophagus dans les collections de fossiles du Musée. Image: Dan Smythe © Musée canadien de la nature.

Cette découverte revêt une importance capitale, puisqu’elle a déclenché la course aux dinosaures au Canada. Ce crâne réside aujourd’hui dans les collections du Musée canadien de la nature. Nous espérons repérer cette carrière pour tenter de mettre au jour le reste du squelette.

Munis d’une vieille carte sur laquelle Tyrrell a indiqué sa trouvaille et de quelques-uns de ses papiers décrivant la région, nous nous aventurons dans les badlands autour de Drumheller à la recherche de la fameuse carrière. David Eberth, Darren Tanke et François Thérien du musée de paléontologie Royal Tyrrell nous accompagnent.

Nous avons trouvé facilement l’endroit où Tyrrell a campé ce jour mémorable : un site herbeux près de l’embouchure d’une large vallée. Cela devait être un site parfait où Tyrrell et son équipe avaient pu monter leurs tentes et faire paître leurs chevaux. À proximité, un petit ruisseau (que nous avons dû traverser pieds nus à plusieurs reprises) leur fournissait un accès à l’eau. La vallée est flanquée de parois abruptes de grès, de mudstone et de charbon de plusieurs centaines de pieds.

Une femme avec les pantalons retroussés traverse un ruisseau.

La technicienne des collections Margaret Currie passe à gué un ruisseau après une longue journée de travail. Image: Jordan Mallon © Musée canadien de la nature.

C’était fabuleux de se trouver à l’endroit même où est née la paléontologie des dinosaures au Canada.

Paysage avec des collines de roches sédimentaires.

Une vue des roches que Joseph Tyrrell a probablement étudiées et scrutées à la recherche de fossiles en 1884. Image: Jordan Mallon © Musée canadien de la nature.

Nous avons passé la matinée et l’après-midi à escalader les parois de la vallée à la recherche de signes quelconques de la carrière de Tyrrell : peut-être de vieux débris, quelques vertèbres cervicales ou un trou dans le sol. Mais malheureusement, nos recherches ne nous ont rapporté que quelques os en mauvais état de dinosaures à bec de canard et quelques écorchures aux genoux.

C’est décevant, mais nous n’abandonnerons pas pour autant : l’Albertosaurus est beaucoup trop important. En trouvant le site d’où il provient, nous pourrons obtenir de précieuses informations sur la distribution de l’espèce dans la stratigraphie. Et si nous trouvions le reste du squelette auquel fait allusion la correspondance, nous pourrions mieux comprendre son anatomie. Nous nous mobiliserons à nouveau dans l’espoir de trouver cette carrière une autre fois.
Lisez les précédents blogues sur cette expédition :

Texte traduit de l’anglais.

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3 commentaires pour Sur les traces du premier dinosaure du Canada

  1. Ping : Les dangers des badlands | Le blogue du Musée canadien de la nature

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  3. Ping : Gisements d’ossements et restes de dinosaures : Trois semaines de prospection en Alberta | Le blogue du Musée canadien de la nature

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