Revivre les étés magiques de l’enfance dans une randonnée aux lucioles

Ayant jadis passé tous mes étés dans les Laurentides, je me souviendrai toujours d’un point de repère marquant : l’arrivée des lucioles! Ces petits coléoptères ont toujours eu une signification spéciale pour moi, car leur apparition correspondait à la fin des classes et au début de l’été. Y a-t-il un moment plus magique pour un écolier? Une explosion de lumières nocturnes, un feu d’artifice juste pour moi qui aimait tant marcher dans les prés!

De petits points lumineux au-dessus d’un étang, en soirée.

Un ballet de lucioles au-dessus d’un étang. Image : Debra Millet © iStockphoto.com/Debra Millet

À l’époque, mes frères et moi allions chercher quelques pots de confiture vides dans l’atelier de mon père pour aller à la chasse aux lucioles. La chasse commençait toujours à la brunante, sans filet. Il fallait attraper ces petits Lampyridés à la main.

Une luciole vue d’en dessous.

On voit bien les organes lumineux à l’extrémité du corps de cette luciole. Image : ABDesign © iStockphoto.com/ABDesign

Je me rappelle bien qu’à l’occasion, dans l’excitation du moment, le corps de l’insecte pouvait être broyé entre nos doigts. Événement triste pour l’animal, mais spectaculaire pour moi, qui pouvait voir cette lumière verte s’étaler sur mes doigts. Je ne comprenais pas comment cette lumière n’avait aucun effet sur mes doigts, autre que de laisser cette odeur bien caractéristique. Odeur produite, en fait, par les substances toxiques avec lesquelles l’animal se protège.

Ce n’est que plus tard, à l’adolescence, que j’ai commencé à connaitre les secrets de cette lumière verte en lisant des ouvrages entomologiques. C’est aussi à ce moment que j’ai réalisé qu’un des coléoptères les plus communs du Québec, Ellychnia corrusca, était aussi de la famille des Lampyridés. Mais contrairement aux espèces crépusculaires et nocturnes, il ne produit pas de lumière. Pourquoi donc une luciole qui de produit pas de lumière? Tout simplement parce que c’est une espèce diurne, donc impossible pour elle de rivaliser avec le soleil.

Une luciole de l’espèce Ellychnia corrusca.

Diurne, la luciole de l’espèce Ellychnia corrusca ne produit pas de lumière. Image : Ben Coulter © Ben Coulter

Néanmoins, plusieurs genres de lucioles produisent de la lumière. Mais pourquoi? La bioluminescence, qui est au cœur de notre nouvelle exposition Bioluminescence : Quand la nature s’illumine, est un phénomène qui est apparu à plusieurs reprises dans plusieurs groupes au cours de l’évolution. Il n’y a donc pas une seule utilité à cette faculté.

Pour nos lucioles, il s’agit d’un moyen de communication entre mâles et femelles. Quoi de mieux qu’un signal lumineux quand il fait noir pour attirer l’attention d’un partenaire? Mais il y a plusieurs espèces de lucioles, qui peuvent être actives au même endroit et au même moment. Différentes caractéristiques ont donc évolué chez chacune des espèces comme autant de « langages ». On peut observer des signaux clignotants à différentes fréquences et dans différentes couleurs, variant du jaune au vert et au rougeâtre.

Une forêt dans la nuit, illuminée de petits points brillants.

Cette image qu’on peut voir dans l’exposition Bioluminescence représente les signaux des lucioles. Le photographe Tsuneaki Hiramatsu l’a créée en combinant des photos prises à faible vitesse d’obturation, au Japon. Image : © Tsuneaki Hiramatsu, digitalphoto.cocolog-nifty.com

Les « mouches à feu » sont habituellement plus rares dans les villes. On peut cependant les rencontrer dans les parcs, spécialement près de la lisière de la forêt, dans les petites vallées un peu humides. Il y a 31 espèces de lucioles au Canada, dont environ une quinzaine d’espèces dans la région de la Capitale nationale.

Vous pourrez faire une chasse aux lucioles en ma compagnie le vendredi 20 juin dans le parc de la Gatineau. Espérons que nous serons aussi chanceux que dans mes souvenirs!

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