Que celui qui le trouve le garde

On a tous entendu l’expression « Que celui qui le trouve le garde ». Si on a la chance de trouver une pièce par terre, un coquillage sur une plage ou une roche intéressante, on se sent autorisé à le garder. Dans le domaine de la paléontologie, ce n’est toutefois pas le cas, comme l’illustre le récent retour dans nos collections du fossile mondialement connu de Tiktaalik

Kieran Shepherd tient le crâne du fossile Tiktaalik. À ses côtés : les scientifiques Ted Daeschler (à gauche) et Neil Shubin.

Kieran Shepherd tient le crâne du fossile Tiktaalik, lors de son rapatriement dans les collections du Musée canadien de la nature par Ted Daeschler, Ph. D., (à gauche) et Neil Shubin, Ph. D., (à droite). Image: Roger Bull © Musée canadien de la nature.

Le Canada dispose de lois et de règlements aux échelons fédéral et provincial ou territorial pour régir la collecte des fossiles et le lieu où ils seront conservés de façon permanente. En général, les fossiles mis au jour au Canada ne peuvent sortir du pays sauf pour des raisons scientifiques ou des expositions temporaires. Les paléontologues non rattachés à un établissement canadien sont toutefois autorisés à effectuer des fouilles au Canada. Ils peuvent collecter des fossiles et les ramener à leur laboratoire à des fins d’analyse et d’étude scientifique. À la fin de leur étude, ils sont tenus de rendre les fossiles au Canada et de les déposer dans une collection muséale ou universitaire, où ils seront conservés adéquatement et mis à la disposition d’autres scientifiques ou étudiants en paléontologie.

Vue du site de fouille où a été découvert Tiktaalik sur l’île d’Ellesmere.

Le site de fouille où a été découvert Tiktaalik au sud de l’île d’Ellesmere, au Nunavut en 2004. Image : Ted Daeschler © T. Daeschler/VIREO.

Après une absence de plus de dix ans, le magnifique fossile de Tiktaalik est maintenant de retour au Canada. Une équipe de paléontologues américains dirigée par Ted Daeschler et Neil Shubin ont travaillé dur pour préparer et étudier ce précieux fossile qu’ils ont mis au jour en 2004 sur l’île d’Ellesmere au Nunavut.

Vue d’un modèle de Tiktaalik, avec, en arrière plan,  les boîtes contenant les restes fossiles authentiques.

Ces boîtes contiennent les restes fossiles « rapatriés » de Tiktaalik et de deux autres spécimens-types de poisson crossoptérygien. Ces fossiles viennent d’être rendus au Musée par les scientifiques américains qui les ont découverts et étudiés. Au premier plan, se trouvent un modèle et un moulage de Tiktaalik. Image: Roger Bull © Musée canadien de la nature.

Tiktaalik est un animal de transition qui, sur le plan de l’évolution, représente le chaînon entre les poissons et les animaux terrestres. Tiktaalik, qui vivait il y a 375 millions d’années, possédait ainsi des caractéristiques en commun avec les poissons et avec les tétrapodes terrestres. À cette époque, l’Arctique se trouvait proche de l’équateur et jouissait donc d’un climat chaud et tropical.

Illustration de Tiktaalik tel qu’il devait être vivant.

Illustration de ce à quoi pouvait ressembler Tiktaalik roseae. Image : Flick Ford © Academy of Natural Sciences, Philadephia/VIREO

La loi protégeant les fossiles du gouvernement territorial du Nunavut date de 2000. Tous les fossiles collectés sur le territoire doivent un jour y retourner après avoir été étudiés. Comme le Nunavut ne dispose pas encore d’installation adéquate, c’est le Musée canadien de la nature qui héberge temporairement les précieux fossiles à son Campus du patrimoine naturel à Gatineau, au Québec.

Tikaalik fera sans doute parler de lui au cours des prochaines années, surtout quand d’autres chercheurs auront l’occasion de l’étudier. Pour voir un modèle de Tiktaalik, venez aux Portes ouvertes de notre installation des collections à Gatineau qui aura lieu le 24 octobre. Visitez notre site Web, nature.ca, pour de plus amples renseignements à l’approche de l’évènement.

Visionnez notre vidéo Scoop Nature sur le retour du fossile Tiktaalik.

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