Des souris et un homme

L’an dernier, j’ai passé trois mois à identifier et à cataloguer des crânes de petits mammifères de la collection du Musée canadien de la nature.

La plupart étaient des crânes de souris, de campagnols et de musaraignes. Ces bestioles semblent beaucoup plus grosses qu’en réalité si on se fie au bruissement de feuilles qu’elles produisent, mais on les aperçoit rarement puisque ce sont des animaux nocturnes (à moins d’avoir des yeux de hibou!).

Une musaraigne, un campagnol et une souris.

Trois petits mammifères canadiens souvent confondus : la musaraigne (Sorex), le campagnol (Myodes) et la souris (Peromyscus). Le campagnol et la souris sur l’image ont des étiquettes d’oreille servant aux études de marquage-recapture. Image : Musaraigne et campagnol : Patrick Moldowan, © Patrick Moldowan. Souris : Jonathan Gagnon, © Jonathan Gagnon.

Comment savoir si un spécimen est une musaraigne (Sorex), un campagnol (Myodes) ou une souris sylvestre (Peromyscus) et déterminer à quelle espèce il appartient quand on n’a que le crâne?

Il faut observer les dents.

Ces petites bêtes poilues se ressemblent beaucoup, mais leurs dents sont très différentes, surtout celles des musaraignes.

Contrairement au campagnol et à la souris – qui mangent des graines, des tiges et des feuilles —, la musaraigne est un animal insectivore : elle se nourrit principalement d’insectes. Son alimentation différente se répercute sur sa dentition. La musaraigne possède en effet des canines pointues pour mieux attraper et mastiquer les vers, les coléoptères et les araignées.

Bon, vous savez maintenant comment identifier une musaraigne, mais ce n’est qu’un début. On trouve 19 espèces de musaraignes au Canada. Plusieurs d’entre elles, dont la musaraigne de Beaufort (Sorex ugyunak), vivent même dans les Territoires du Nord-Ouest, au Yukon et au Nunavut.

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Les 19 espèces de musaraignes trouvées au Canada. Image : Brenda Carter, Julius Csotonyi and Paul Geraghty, © Musée canadien de la nature.

Les diverses musaraignes canadiennes sont difficiles à différencier par leurs caractéristiques externes, mais encore là, leurs dents viennent à notre rescousse.

Par exemple, la musaraigne cendrée (Sorex cinereus) et la musaraigne sombre (Sorex monticolus) sont presque identiques quand on les regarde côte à côte, et on les aperçoit souvent ensemble comme leurs habitats respectifs se recoupent dans une grande partie de l’Ouest canadien.

Mais en observant attentivement leurs dents – surtout leurs dents unicuspides, à une seule pointe —, on arrive à les différencier. Plus on s’éloigne du museau, plus les dents unicuspides de la musaraigne cendrée rapetissent; chez la musaraigne sombre, la troisième dent unicuspide est visiblement plus petite que la quatrième.

Photomontage de deux spécimens de musaraigne et leurs dents.

A. Une comparaison côte à côte montre la ressemblance extérieure frappante entre la musaraigne cendrée (Sorex cinereus, à gauche) et la musaraigne sombre (Sorex moticolus). B. Les dents supérieures de la musaraigne cendrée. C. Les dents supérieures de la musaraigne sombre. Si on observe les dents supérieures des deux espèces, on voit que la troisième dent unicuspide de la musaraigne sombre est beaucoup plus petite que la quatrième. Image : Elliott Schmidt, © Musée canadien de la nature.

Après un automne complet à étudier des crânes de petits mammifères, je suis devenu un spécialiste des différences entre les dents. Et j’étais bien content de ne pas avoir à identifier les musaraignes d’après une autre caractéristique distinctive : elles marquent leur territoire grâce à des glandes odoriférantes… qui produisent une forte odeur désagréable.

Texte traduit de l’anglais.

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Un commentaire pour Des souris et un homme

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